EXCLUSIVO: Expansão do Pro-Trump Outlet ‘The BL’ está intimamente ligado ao Epoch Times

O Epoch Times foi fundado por adeptos sino-americanos de um movimento espiritual e prática de meditação conhecido como Falun Gong. Esse meio de comunicação tem nos últimos anos, conforme relatado por Notícias BuzzFeed e NBC News , transformado em um porta-voz pró-Trump carregado de desinformação. Depois que o Facebook proibiu o Epoch Times de comprar anúncios nessa rede de mídia social no verão de 2019, vários “fantoches de meia Páginas ”Surgiu promovendo o conteúdo do Epoch Times sem divulgação. O Facebook também baniu essas páginas de compras de anúncios em agosto, seguindo o acompanhamento da NBC News comunicando .

Aqui, Snopes relata sobre uma rede de mídia pró-Trump cujo alcance está se expandindo rapidamente no Facebook e está ligada de várias maneiras ao Epoch Times. Esta saída, que atende pelo nome de The BL (The Beleza da vida ) e apareceu pela primeira vez por volta de 2016, é uma grande operação internacional. Tem uma presença prodigiosa nas redes sociais no Facebook, que pode ser ligada a pelo menos 82 grupos e páginas do Facebook, representando um total de mais de 28 milhões de seguidores. O site gastou pelo menos $ 510.698 em compras de anúncios no Facebook com conteúdo pró-Trump e outras promoções. Os membros de sua equipe também parecem estar cultivando várias páginas e grupos específicos de Trump no Facebook e os administrando secretamente sob a égide do BL, na maioria dos casos sem divulgação.



Apesar do fato de que o CEO da empresa proprietária do BL já foi o CEO do Epoch Times Vietnã, e apesar do fato de o editor-chefe do BL ser um ex-editor-chefe da edição em inglês do Epoch Times, um representante não identificado do BL nos disse por e-mail que “O BL NÃO tem conexão com o Epoch Times”. Da mesma forma, o editor do Epoch Times, Stephen Gregory, nos disse por e-mail que “O Epoch Times não é afiliado ao BL”. Acreditamos que tais declarações não refletem a realidade.



O Falun Gong Media Empire

O Epoch Times foi fundado em 2000 por seguidores do movimento Falun Gong. O Falun Gong, de acordo com seus adeptos, é “uma maneira antiga de melhorar a mente e o corpo”, que inclui meditação e outros exercícios junto com ensinamentos espirituais. “No centro desses ensinamentos estão os valores da Verdade, Compaixão e Tolerância,” a publicar pela organização sem fins lucrativos Amigos do Falun Gong declarou. No entanto, o Wall Street Journal relatado que “Pequim declarou o Falun Gong um culto maligno e lançou uma repressão brutal contra seus praticantes na China” em 1999. Esta investigação não é sobre o movimento do Falun Gong ou suas práticas, mas sobre propriedades da mídia ligadas ao movimento.

De acordo com uma descrição de 2004 em seu site, a inspiração para a fundação do Epoch Times foi uma 'resposta à necessidade crescente de cobertura sem censura de eventos na China'. Como parte de um esforço para aumentar a conscientização sobre sua causa e perseguição, os seguidores do Falun Gong criada uma teia global de entidades de mídia , incluindo um jornal, uma estação de televisão e uma estação de rádio: The Epoch Times, New Tang Dynasty TV (NTD TV) e Sound of Hope Radio. A partir de 2016, essas empresas começaram a dedicar recursos significativos para entrar no mercado de mídia pró-Trump.



“Antes de 2016, o Epoch Times geralmente ficava fora da política dos EUA, a menos que se encaixasse nos interesses chineses”, relatou a NBC News em agosto de 2019. “A estratégia de publicidade recente da publicação, juntamente com uma campanha mais ampla para abraçar a mídia social e a política conservadora dos EUA - Trump em particular - dobrou a receita do Epoch Times ... e o empurrou para maior proeminência no mundo da mídia conservadora mais ampla. ” Do ponto de vista dos números brutos, o apoio do jornal a Trump é prolífico. No Facebook, o Epoch Times “gastou mais dinheiro em anúncios pró-Trump ... do que qualquer outro grupo além da campanha Trump”, NBC declarado .

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As ações do Epoch Times também atraíram o escrutínio do Facebook, que em julho de 2019 começou a proibir algumas páginas do Epoch Times no Facebook de veicular anúncios políticos. “No ano passado, removemos contas associadas ao Epoch Times por violar nossas políticas de anúncios, incluindo tentar burlar nossos sistemas de revisão”, um porta-voz do Facebook contado Notícias da NBC. Para contornar esse obstáculo, o Epoch Times usou contas 'sock-fantoche' do Facebook para direcionar os usuários a URLs com nomes genéricos, como genuinenewspaper.com e truthandtradition.news, que então redirecionaram esses usuários para a página de assinatura do Epoch Times, relatou a NBC News. Esta solução alternativa parece ter sido encerrada pelo Facebook em agosto de 2019.

Uma resposta à reportagem da NBC News na forma de um carta aberta publicado pela primeira vez no site do Falun Gong faluninfo.net acusou os repórteres da NBC Brandy Zadrozny e Ben Collins de apresentar “distorções que seguem de perto os pontos de propaganda oficiais do Partido Comunista Chinês”. Esta carta aberta foi publicada em NTD.com , The Epoch Times site, e - notavelmente - TheBL.com .



As muitas, muitas conexões entre o BL e o Epoch Times

A afirmação de que “O BL não tem conexão com o Epoch Times” força a credulidade por várias razões. O BL - que mais uma vez observamos significa 'The Beauty of Life' - é de propriedade de uma empresa registrada pela primeira vez em Califórnia como Beauties of Life, Inc. em 2016 . Posteriormente, a empresa mudou seu estado de constituição para Wyoming e seu nome para The Beauty of Life, Inc. Dois indivíduos são mencionados nos documentos corporativos do Wyoming como diretores da empresa: Trung Vu e John Nania. Trung Vu foi o CEO da edição vietnamita do Epoch Times e mais tarde trabalhou para a relacionada NTD TV. John Nania atuou como editor-chefe da edição em inglês do Epoch Times de 2004 a 2015 e posteriormente para um site, America Daily , aquilo foi executado por outro Ligado ao Falun Gong operação de mídia: Rede de Rádio Sound of Hope:

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Em resposta a um e-mail de acompanhamento no qual listamos várias conexões aparentes entre o The BL e o Epoch Times, uma pessoa não identificada do The BL nos disse que “Nosso CEO Trung Vu era o CEO do Epoch Times Vietnã de 2014, e estava trabalhando para NTD Television de meados de 2016 até o final de 2017. Ele deixou a NTD e tem trabalhado totalmente no BL depois disso. ”

Apesar das reivindicações de total independência corporativa entre as propriedades do BL e do Epoch Times, Vu usou seu endereço de e-mail da NTD quando registrou a The Beauty of Life, Inc. em 2019 - dois anos depois de supostamente ter deixado a NTD TV. “O e-mail no documento é seu endereço de e-mail antigo, isso não significa que o BL seja propriedade da NTD ou tenha conexão com a empresa NTD Television”, explicou o BL, sem explicar como ou por que o endereço de e-mail foi usado recentemente como janeiro de 2019, dois anos depois de Vu ter deixado a NTD.

O BL também afirmou em seu e-mail que seus 'servidores e infraestrutura de rede são ... de propriedade do BL.' Mas pelo menos um servidor usado por The BL no momento em que este artigo foi escrito era registrado para Epoch Times Vietnam por Trung Vu - outro fato que levantamos para o qual não recebemos uma resposta direta. Assim como o endereço de e-mail usado em documentos corporativos, Vu optou por usar essas informações de contato apesar do servidor estar bem registrado após A Beauties of Life, Inc. foi incorporada como sua própria empresa.

The Middletown, Nova York, endereço listado pois o BL não deixa de ter suas próprias conexões com a mídia associada ao Falun Gong. Com base em pesquisas de registros públicos realizadas por Snopes, esse local está vinculado a ou de propriedade da 'Rede de Rádio Som da Esperança' do Falun Gong. Acontece que essa conexão pode ser porque o mesmo endereço já foi o local de um estúdio de produção usado pelo conhecido Falun Gong YouTuber Mikey Chen , que produz os programas “Beyond Science” e “Strictly Dumpling”, entre outros. Até ele deixar este estúdio e criar o que pode ser sua própria empresa de mídia, esses programas foram produzidos pela Sound of Hope Radio Network, Inc. de acordo com as descrições dos funcionários sobre seus trabalhos, que encontramos no LinkedIn:

PARA video tour do escritório real em questão, no qual pelo menos duas pessoas que identificamos como escritores anteriores do Epoch Times são apresentadas, está disponível no canal de Chen no YouTube e corresponde a imóveis fotografias anunciando a propriedade Middletown. “O BL… não é uma empresa ou propriedade da Sound of Hope Radio Network, alugamos o escritório em Middletown NY”, disse o BL, sem revelar de quem o alugou.

Um número suspeitamente grande de membros da equipe editorial do BL está atualmente ou estava anteriormente ao serviço do Epoch Times. O editor-chefe do The BL, Orysia McCabe , no momento da redação deste artigo listava seu empregador atual no LinkedIn como The Epoch Times. A gerente da página principal do BL do Facebook, Margaret Trey, era redatora de saúde e bem-estar do Epoch Times e redatora da NTD TV.

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Vários escritores ou comentaristas políticos têm uma formação semelhante. Angela Anderson, apresentadora do The BL, escreveu para o Epoch Times até Junho de 2019 . Matt Tullar, outro apresentador e comentarista diante das câmeras, já foi diretor de circulação do Epoch Times e lista seu trabalho atual no LinkedIn como diretor de vendas e marketing da edição Orange County do Epoch Times. Gregory, o editor do Epoch Times, nos disse “Tullar parou de trabalhar para o Epoch Times em outubro de 2016. A edição do Epoch Times do Condado de Orange foi encerrada anos atrás”.

Chris Ford, editor de política do BL, escreveu para o Epoch Times até Agosto de 2019 . De várias outro dos repórteres políticos do BL vêm do Epoch Times também. “Alguns dos nossos funcionários têm experiência de trabalho ... trabalhando no Epoch Times, mas agora estão trabalhando em tempo integral no BL”, explicou o BL por e-mail.

Em pelo menos uma ocasião, um vídeo sobre a perseguição ao Falun Gong postado no site do Epoch Times exibiu um link aberto entre a NTD TV, Epoch Times e The BL - todos os três foram listados como patrocinadores nos créditos do vídeo. Questionado sobre por que todas as três entidades foram incluídas no final do vídeo se não existia nenhuma conexão entre o BL e as outras duas empresas, Stephen Gregory, editor do Epoch Times, nos disse que “o vídeo foi uma produção externa e lista empresas de mídia que promoveu a produção. ”

O BL, por sua vez, reiterou em seu segundo e-mail para nós que “The BL é uma empresa separada e independente do The Epoch Times, não uma propriedade do Epoch Times ou [conectado] com [eles]. É apenas uma empresa de mídia diferente com uma visão diferente. ”

Uma “Visão Diferente”

“O BL”, de acordo com a seção Sobre de seu página do Facebook , “É como uma fonte pura na montanha, umedecendo o coração de cada leitor. Seu objetivo é plantar as sementes da sinceridade, bondade e tolerância profundamente na alma, para que ela possa crescer e prosperar. ” Sua missão, eles afirmam, é “apresentar ao mundo os mais belos aspectos da vida [concentrando-se] em um conteúdo que represente padrões e valores morais fundamentais”. Aforismos vagos à parte, The BL - como The Epoch Times - é um foco de fervorosos fãs de Trump.

“Estamos orgulhosos de mostrar nosso apoio a este presidente e optamos por relatar os muitos resultados positivos e a direção baseada em valores que esta presidência está tomando”, explicou o apresentador de vídeo do BL, Rich Crankshaw, em um anúncio no Facebook para o The BL. “A grande mídia serve para instilar medo e ódio nos corações de seus seguidores ... Em vez de apenas relatar os fatos, nosso objetivo é equilibrar essa negatividade com o BL, a beleza da vida e a grandeza desta nação.”

Editorialmente, The BL fornece a mesma cobertura bajuladora de Trump como The Epoch Times, conteúdo que serve para ampliar os pontos de discussão da Casa Branca e oferecer (ou repassar ) pró-Trump enfrenta escândalos na Casa Branca. O BL, por exemplo, tentou desacreditar o denunciante da Ucrânia como parte de um Conspiração de George Soros e tem empurrado a teoria da conspiração de que a família Clinton mata seus inimigos políticos. Pelo menos uma página do Facebook de propriedade da BL tem promovido a teoria da conspiração pró-Trump QAnon. Às vezes, eliminando totalmente o intermediário, o BL reposta diretamente as declarações não editadas da Casa Branca, como fez para seus postagem anti-Mueller “A caça às bruxas de 2 anos e $ 25 milhões.”

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Do ponto de vista da publicidade, a abordagem do BL também parece indistinguível do The Epoch Times: compre um grande volume de anúncios do Facebook que são supostamente promoções para seu ponto de venda, mas na maioria dos casos são indistinguíveis dos anúncios básicos da campanha Trump:

Existem várias páginas oficiais “The BL” no Facebook, e muitas delas pagaram por esses anúncios pró-Trump. Sua página principal em inglês, The BL.com, gastou um total de $ 276.929 em anúncios no Facebook. The BL TV e The BL Story gastaram mais de US $ 100.000 cada em anúncios no Facebook. The BL Video, The BL News e The BL Shedding Light gastaram outros US $ 12.000 ou mais. Ao todo, pelo menos $ 510.698 foram para o Facebook do The BL.

O sucesso do BL em evitar que seus anúncios sejam banidos pelo Facebook também é comparável ao sucesso exibido pelo Epoch Times, o que quer dizer extremamente limitado. Com base na ferramenta Ad Library do Facebook, o BL postou 908 anúncios, dos quais 864 foram retirados por violar as políticas do Facebook. Todos os 121 anúncios veiculados por The BL TV e todos os 168 veiculados por The BL Stories também foram removidos. O meio de comunicação, como um todo, não publica um anúncio no Facebook desde agosto de 2019, aproximadamente quando o Facebook começou a reprimir o conteúdo relacionado ao Epoch Times.

Entramos em contato com o Facebook para perguntar se essas páginas BL foram proibidas de veicular anúncios e se essa circunstância foi devido a um link para o Epoch Times, mas não recebemos uma resposta até o momento. O BL parece estar empregando outros métodos para ganhar seguidores fora das compras de anúncios, no entanto.

Como o BL tem 28 milhões de seguidores no Facebook?

O alcance do BL no Facebook é enorme e em expansão. A página da BL em espanhol Bellezas de la Vida é a maior, com mais de 10 milhões de seguidores. Essa página, talvez contra-intuitivamente, parece mais agressiva, com algumas teorias de conspiração pró-Trump, postagens sobre Q e anúncios de um programa que alega conluio real entre os Clintons e a China. Existem, em nossa última contagem, pelo menos 22 páginas BL do Facebook com o logotipo BL, algumas das quais voltadas para diferentes países, idiomas e temas. A presença do BL no mercado asiático, baseada em links da edição em inglês do BL, parece atender ao nome de DKN TV.

Mas a operação do BL no Facebook é mais do que apenas essas páginas oficiais. As páginas do BL no Facebook, bem como as contas vinculadas aos membros da equipe do BL, parecem estar ganhando controle e / ou criando várias páginas e grupos sem nenhum link óbvio para o BL, ganhando controle de seus seguidores e, em alguns casos, adicionando links para um site da BL. Tais páginas e grupos são, em alguns casos, oficialmente criados pelo The BL, levando a uma complexa rede de páginas Trump inter-relacionadas, moderadas por perfis do Facebook com uma conexão clara tanto com o Epoch Times quanto com o BL. Uma conta do Facebook com o mesmo nome da editora-chefe Orysia McCabe, por exemplo, parece ter pelo menos seis grupos pró-Trump no Facebook que estão vinculados ao The BL. Matt Tullar, apresentador e comentarista do The BL, parece ter pelo menos três.

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Como outro exemplo, um oficial Controlado por BL O grupo do Facebook é denominado PRESIDENT TRUMP - AMERICA 2020. A conexão desse grupo com o BL não é secreta, pois está listado como um dos grupos na página principal do BL em inglês do Facebook. O grupo Trump 2020 tem vários moderadores ou administradores, incluindo um que é uma página baseada no Vietnã chamada America First. America First, por sua vez, atua como moderador para pelo menos 17 outros grupos cujos outros moderadores estão claramente vinculados ao Epoch Times e / ou The BL. Um grupo chamado TRUMP MAGA 2020 moderado pelo America First, por exemplo, também é moderado pela conta do Facebook de David Montgomery. Montgomery, em sua própria linha do tempo no Facebook, interagiu com o CEO do BL, Trung Vu, e principalmente compartilha links para o Epoch Times e o BL.

Outras páginas ou grupos parecem ter sido comprados ou transferidos de entidades não relacionadas. Essas páginas, cujos nomes costumam incluir os temas 'Beleza' e 'Vida', são anteriores à formação da rede de mídia, mas agora anunciam um link para um site da BL e às vezes exibem o endereço de Middletown, Nova York, embora consistam apenas de postagens não relacionado ao BL.

Um exemplo dessa prática pode ser encontrado em um idioma chinês página cujo URL em inglês é “BeautiesOfLifeLoveQuotes”. Esta página foi criada em 2014 e conquistou uma base significativa de mais de 800.000 usuários. Antes de 2017, quando o nome do grupo foi alterado, seu conteúdo consistia principalmente em fotos sensuais de mulheres. Após essa mudança, ela começou a postar o que parecia ser um texto edificante e memes de fotos sobre relacionamentos. Em termos de conteúdo, não há razão para pensar que a página tenha algo a ver com o BL, mas a página - com sua base de seguidores substancial - exibe um link para a versão em chinês do BL e um mapa para o endereço de Middletown .

Procurando grupos relacionados ao BL que se encaixam em qualquer uma das descrições acima, o Snopes identificou pelo menos 60 grupos ou páginas adicionais vinculadas ao BL, mas que não possuem o logotipo nas fotos de perfil ou “The BL” nos títulos. Ao todo, os seguidores dessas entidades do Facebook compreendem pelo menos 3,5 milhões dos 28 milhões de seguidores de todas as páginas ou grupos BL que identificamos na tabela abaixo. Por qualquer métrica, este é um alcance enorme para um meio de comunicação.

Para quê?

Não sabemos por que o BL se recusa a reconhecer qualquer conexão com o grupo de mídia Epoch Times mais amplo, nem sabemos o que eles planejam fazer com o número prodigioso de seguidores que parecem estar acumulando rapidamente. O que sabemos, entretanto, é que tanto o Epoch Times quanto o BL estão sendo menos do que francos ao negar categoricamente qualquer conexão entre suas organizações.

No início dos anos 2000, o Wall Street Journal descrito um dos principais problemas enfrentados pela percepção de legitimidade do Epoch Times como 'sua relutância em se identificar como tendo qualquer associação com o [Falun Gong], apesar de ampla evidência em contrário'. Diante do mesmo dilema, o BL parece ter uma aversão semelhante em admitir qualquer associação com o Epoch Times.